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トロッとした滑らかな口当たりと、濃厚な旨味が超絶おいしい「ウニ」。その独特な味わいから好き嫌いがわかれる食材ですが、粘りと味の濃さで多くの人々を虜にする、まさに海の宝箱。ところでみなさんは、そんなウニはおよそ200年も生きることができることをご存知ですか?あんな小さい体にどれほどの生命力が流れているのか謎ですが、さらに驚いたことに、海洋生物のなかには不老不死のクラゲもいるのだとか!! 

トロッとした滑らかな口当たりと、濃厚な旨味が癖になる「ウニ」。
その独特な味わいから好き嫌いがわかれる食材ですが、粘りと味の濃さで多くの人々を虜にする、まさに海の宝箱。
ところでみなさんは、そんなウニの寿命についてご存知ですか?
それが驚きの…
200年。
あの手のひらサイズの小さなウニが…なんと2世紀もの間生きながらえるなんて…。2世紀前といったら1814年ですよ。ちょうどかの有名なフランス皇帝であるナポレオンがエルバ島に流刑に処せられた年です!
そんな昔に生まれた生物が未だに生きているなんて…生命の神秘です。
一般的にほ乳類の寿命は体の大きさに比例すると言われています。たとえば、体の小さいハツカネズミの寿命は18ヶ月、ほ乳類のなかでも最大級の大きさをもつマッコウクジラは70年ほど生きることができます。
しかし、海洋生物にはその理屈は当てはまらないようです。
驚いたことに、あの広大無辺な海のなかでは、信じられないほどの長寿の生物が存在しているんです!

老衰しても若返る!不老不死のクラゲがスゴい!!

例えば、イソギンチャクは70~150年、ハマグリにいたってはなんと400年!クラムチャウダーとしておなじみの彼は、1614年の大坂夏の陣に生まれた個体がやっと死を迎えるのが今年ですよ!?
あんなちっぽけな体のなかのどんな生命のバイブルが鳴動しているというのでしょうか!感動!!
しかし、これで驚いてはいけません!
なんと「ベニクラゲ」というは直径 4-5mmの小さなクラゲは…
不老不死。
秦の始皇帝が生涯をかけて追い求めた理想を、深海の小型生物がゲットしていたのです。
そもそも、ベニクラゲとはこんな生き物。
ベニクラゲ(Turritopsis nutricula)はヒドロ虫綱に属する、いわゆるクラゲの一種である。性的に成熟した(有性生殖が可能な)個体がポリプ期へ退行可能という特徴的な生活環を持つことで知られる。世界中の温帯から熱帯にかけての海域に分布する。

出典: ja.wikipedia.org

妖しげな光を放ちながら海中をひらひらと舞う、深海の踊り子といったような流麗な見た目。
そんな儚げなベニクラゲがなぜ不老不死と言われているかというと…、
一般にクラゲは有性生殖を行って増え個体はそののち死ぬ。しかし、ベニクラゲを傷つけたり、環境の悪い(普通なら死ぬはずの)状態にして数日放置しておくとポリプが発生し、新しい若い個体が生まれる。
つまり、死なないで若返り、ポリプ→成体→ポリプと繰り返すことでずっと生き続ける。

出典: dic.nicovideo.jp

つまり、老いていくことには変わりはないのですが、老衰が進むと一部の細胞がリセットされてクローンが生成されるというイメージに近い様子。
なんと、5億年(!)も生きる個体もいると一説には言われているようですが、ベニクラゲも敵に食べられてしまっては再生はできません。あくまで計算で導き出された寿命のようですね。
ベニクラゲを食べるということはないかもしれませんが、私たちが普段口にする食材でも、そのなかには驚くべき生命の神秘が隠されています。そんな生物たちへの畏敬の念を忘れず日々の食事をしたいものです。
★ ベニクラゲの実際の動画はコチラから

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