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日本人が大好きなラーメン。最近では女性がひとりでラーメン屋を訪れることも多く、女性をターゲットにしたおしゃれなラーメン店も増えてきましたよね。ですが、お店によって「ラーメン」としたり、「中華そば」としたり……その違いは何なのでしょうか。

中華そばとラーメンは違うもの?

日本語には、どちらも間違ってはいないけれど、地域やお店、さらには人によって言い方が異なり、何を基準とするのかがあいまいなことばがいくつかあります。そのひとつが「中華そば」と「ラーメン」ではないでしょうか。

子供から大人まで、多くの日本人が大好きなラーメン。「飲んだあとの締めのラーメン」などはもはや鉄板とも言える日本の風習といっても過言ではないでしょう。

最近ではおしゃれの聖地ニューヨークをはじめとする海外にも日本のラーメン店が進出し、連日行列を作り出すほどなのだとか。ですが、お店によって表記が異なる「中華そば」と「ラーメン」。一見どちらも同じように思えますが、このふたつに何か違いはあるのでしょうか。

中華そばとは?

昔ながらのラーメン店や中華料理店で提供されている、比較的具が少なめのシンプルなものを「中華そば」と言うイメージがありますが、実際のところはどうなのでしょうか。

昭和20年代のまだ食料事情が不安定だった時代、たまご色をした中華麺は日本のそばよりも栄養価が高いということでもてはやされていました。当時はまだ屋台を引く人も多く、古くからある屋台のそばを「夜鳴きそば」と言うのに対し、店内で食べるのを「中華そば」と呼んでいたという説があるようです。

中華そばの歴史

中華そばの歴史は実に古く、初めは1665年にまでさかのぼります。当時、水戸黄門で知られる水戸光圀(徳川光圀)が、日本人として初めて中華麺を食べたとされていますが、このときはまだ庶民にまで広まることはなかったようです。

そのあと、明治維新により港に中国人街が現れ、現在の横浜中華街に何件かの中華料理店が営業を始めました。1884年には北海道・函館にある「養和軒」で提供されていた「南京そば」が函館新聞に広告として掲載されて話題となり、これが庶民に広がるきっかけになったのではないかと言われています。

これを機に、日本全国に次々と中華麺を取り扱う店が出現して今にいたるわけですが、「中華そば」という名前の由来は、中国人が持ち込んだ麺ということが関係しているのでしょう。

ラーメンとは?

明治にまでさかのぼる中華そばと違い、比較的最近言われはじめたのではないかと思わせる
「ラーメン」という呼び名。実際のところはどうなのでしょうか。

これには、諸説あります。もともと、中国語で手で引き延ばして麺を作る製法のことを「拉麺(ラーミェン)」と言い、これが転じて「ラーメン」と呼ぶようになったのではないかとする説や、大正時代、浅草にあった中華そば屋「柳麺(ラオミン)」がなまって「ラーメン」になったのではないかと言う説、さらには中国語で「そば」を意味する「老麺(ラオシェン)」が変化したなど……いずれにしても中国とラーメンは切っても切れない関係のようですね。

画期的な新商品が名前を広めるきっかけに

また、戦前は屋台や店内で食べることが一般的だった中華そばですが、戦後になって即席ラーメンが販売されるようになりました。商品名に「〇〇ラーメン」とうたっていた物が多かったことから、これをきっかけに「中華そば」から「ラーメン」と言う呼び名が浸透したとする説もあります。

「チキンラーメン」や「サッポロラーメン」などが次々と発売され、当時の人々はお湯を注ぐだけですぐに温かい麺が食べられるなど、さぞかし驚いたことでしょうね。それが数十年後に国民食にまでなるとは、だれも想像していなかったのではないでしょうか。

呼び名は時代によって違う?

中華そばとラーメンの違いについてご紹介しました。中身としてどちらも大差がない中華そばとラーメンですが、その呼び方については時代によってこれまでもさまざまな呼び名を経てきたのです。

<明治初期>
まだ中華そばが日本に入ってきたばかりの珍しがられていた時代には「南京そば」と言う呼び名が一般的でした。ちなみにこの「南京」、「中華」、そして後ほどご紹介する「支那」はどれも中国を意味しています。つまりは「中国の麺」と言うことですね。

<明治中期>
「支那そばや」や「柳麺(ラオミン)」、「老麺(ラオシェン)」などと呼ばれるようになり、徐々に「支那そば」から「中華そば」へと変化していったのだそうです。
<〜現在まで>
現在の「ラーメン」という言葉の語源については函館ではないかと言われています。横浜で生まれた醤油ベースの支那そばが函館に伝わり、当時は函館でも「支那そば」と呼んでいたのだそうですが、函館の人たちは「チャンコロそば」と呼ぶようになりました。

チャンコロとは中国人の蔑称のため、これでは中国人に対する批判になると考えたとある店主が、麺ができあがるときのかけ声「ハオラー(好了)!」が「ラーメン」に聞こえることを理由にラーメンと呼び始めました。そして先ほどもご紹介した即席めんの普及などさまざまな要因もあり、「ラーメン」という呼び方が定着していったのだそうです。

支那そばとの違い

先ほどから中華そばとラーメンの違いについてご説明してきましたが、たまに見かける「支那そば」という文字。これは、中華そばやラーメンとはまた違うのでしょうか。

答えは、支那そばも中華そばやラーメンと同じです。先ほどもご紹介した通り、「南京」「支那」「中華」というのは全て中国を意味し、はっきり言うとその違いは時代のみです。

また、地域によってもその呼び方は異なり、東京では一般的に「支那そば」と呼ばれていたそうですが、戦後にオープンしたお店は「中華そば」と呼ぶのが主流なようです。具材や中身に関しては、中華そばやラーメンとほぼ同じと思って問題ないでしょう。

ひとつのお店に中華そばとラーメンが?

「中華そば」「ラーメン」「支那そば」はどれも中身に大差はなく、時代や地域によって異なる呼び方ということは分かりましたが、お店によってはメニューに中華そばとラーメンの両方が載っていることがありますよね。これは何か明確な違いがあるからこのような表記をしているのでしょうが、その違いはいったい何なのでしょうか。

そのような記載をしている代表的なお店が「幸楽苑」です。幸楽苑の場合、「ラーメン」は魚介風のだしをベースとした濃い味のもの、「中華そば」はラーメンに比べるとあっさりしているようです。また、使われている油の量にも違いがあり、ラーメンは20cc、中華そばは10ccほどだそう。私たちがイメージする「中華そばはあっさり、ラーメンはこってり」と言った印象はあながち間違っていないのかもしれませんね。

奥が深いラーメンと中華そば

ラーメンと中華そばの違い、いかがでしたか。今や日本人の国民食とも言えるラーメン。最近では男女問わずラーメン好きの方も多く、おいしいラーメンを食べるために遠方にまで足を運ぶ人や、ラーメンのことを語りだすと熱くなりすぎて止まらないという方も多くいます。

ただおいしいラーメンを求めて食べ歩くよりも、こういった歴史的背景を知ってからだとよりおいしく感じられたり、メニューを選ぶのが楽しくなりそうですね。

日本語には、このように明確な違いを説明するのが難しいことばがまだまだたくさんあります。ぜひたくさんの言葉の意味を知って、生活を豊かにしていきましょう。

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育児のかたわらライターをしています。元出版社勤務、料理も食べ歩きも...